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Buscando vida en el planeta Marte

El vehículo explorador Curiosity se posó hoy en Marte, tras un viaje de 567 millones de kilómetros y en el comienzo de una misión de dos años en busca de pruebas de vida en el planeta rojo. Esta es una de las primeras imágenes tomadas por el Curiosity, tomada a través de un "ojo de pez" de lente ancho situado en una de las Cámaras de Evitar Peligro delanteras a un cuarto de resolución completa.
La agencia espacial estadounidense NASA confirmó que el artefacto, de una tonelada, se posó en el cráter Gale tras una compleja maniobra durante lo que se ha denominado "siete minutos de terror" desde su ingreso en la atmósfera marciana. .
La NASA no podía fallar esta oportunidad. De las 39 misiones que han mandado a Marte, solo 15 habían tenido éxito, según apuntó Dough McCuistion, jefe de la exploración de Marte en la agencia espacial estadounidense NASA.
Los ingenieros del Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California, celebran la llegada del rover Curisoty de la NASA al planeta rojo. El robot aterrizó en Marte la madrugada del 6 de agosto.
"¡Cráter Gale, aquí estoy", añadió el mensaje enviado desde 248 millones de kilómetros, en esta exitosa fase de una misión con un presupuesto de 2.500 millones de dólares. Este mapa global de Marte fue retratado el 4 de agosto de 2012, por la cámara Mars Color Imager en el Mars Reconnaissance Orbiter. La cámara genera un mapa diariamente, para pronosticar las condiciones meteorológicas para la entrada, descenso y aterrizaje del Curiosity Rover. Durante el descenso, el ambiente era claro y de temporada en torno del cráter Gale, de acuerdo con los modelos de computadora usados para simular el aterrizaje de Curiosity. La tormenta de polvo que se observaba el 31 de julio al suroeste del cráter Gale se transformó en una nube de polvo inactivo el 2 de agosto, y ahora se ha dispersado aún más.
"Estoy entero y a salvo en la superficie de Marte", indicó un mensaje en el blog de la NASA a la hora 05:32 GMT, que dio lugar a una celebración con aplausos y abrazos entre el personal de sala de control del Laboratorio de Propulsión en Pasadena, California. El cráter Gale en Marte, donde el rover Curiosidad pertenece a una familia de grandes cráteres, muy antiguos que se muestran aquí en este mapa de elevación. Tiene una de las partes más bajas entre esta familia.
Este concepto de un artista muestra la cápsula del Laboratorio de Ciencia de Marte y la nave espacial Orión, que se está construye en el Johnson Space Center de la NASA y algún día enviaráastronautas a Marte. El rover Curiosity está escondido en el interior del vehículo Mars Science Laboratory como los seres humanos se meterían en el interior de Orión.
Concepto artístico comparando los actuales campos magnéticos de la Tierra y Marte. El campo magnético de la Tierra es generado por un dínamo activo - un núcleo caliente de metal fundido. El campo magnético rodea a la Tierra y se considera global (imagen izquierda). Los diversos campos magnéticos marcianos no abarcan todo el planeta y son locales (imagen derecha). La dinamo de Marte se ha extinguido, y sus campos magnéticos son "fósiles" restos de su antiguo campo, magnético global.
Tal como se había planificado, la cápsula desplegó un gigantesco paracaídas cuando estaba a unos 11.000 metros de altura para frenar el descenso. El robot es un laboratorio geoquímico rodante.
Hay 17 cámaras en el Curiosity: el Imager Micro, que forma parte de la suite de Química y Cámara; cuatro Cámaras de Navegación blanco y negro (dos en la izquierda y dos a la derecha) y dos cámaras de mástil de color (Mastcams). El Mastcam la izquierda tiene una lente de 34 milímetros y el Mastcam derecho tiene una lente de 100 milímetros. Hay una cámara en el extremo de un brazo robótico. Hay nueve cámaras montadas en el vehículo: dos pares de Cámaras de Peligro de Evasión blanco y negro; otros dos pares montadas en la parte trasera del Rover (flechas punteadas en el gráfico) y la Cámar Descent Imager (MARDI) de colores.
A unos 20 metros del suelo, una grúa bajó el Curiosity, que desplegó sus seis patas de ruedas e inició su aventura en Marte.
El código de colores en esta imagen de Marte representa las diferencias en altura, medidos por el Mars Orbiter Laser Altimeter de la NASA Mars Global Surveyor. Mientras que el agua en la superficie es rara en el Marte actual, la topografía de Marte revela redes grandes de antiguos valles y canales de salida. Esto prueba que el agua líquida era más común y desempeñó un papel mucho más importante en el pasado de de Marte.
El código de colores en esta imagen del cráter Gale en Marte representa las diferencias en la elevación. La diferencia vertical entre un punto bajo en el interior de la elipse de aterrizaje para el Mars Laboratory de la NASA Ciencia (punto amarillo) a un punto alto de la montaña en el interior del cráter (punto rojo) es de aproximadamente 3 millas (5 kilómetros).
El robot mejor equipado hasta la fecha para la exploración espacial, Curiosity, inició una travesía de 9,5 millones de kilómetros en ocho meses en busca de respuestas sobre la vida en Marte.
«Es, absolutamente, una proeza de ingeniería y nos aportará conocimientos científicos que ni siquiera podemos imaginar», destacó Doug McCuistion, director del programa de exploración.
El Curiosity es el vehículo del Laboratorio de Ciencias Marcianas (MSL), equipado para responder a las preguntas sobre si hubo o persisten en Marte los componentes orgánicos de la vida, y cuánta agua líquida contuvo el planeta en el pasado.
Entre las tareas del conjunto de instrumentos del Análisis de Muestras de Marte (SAM) se cuentan la búsqueda de componentes orgánicos, moléculas basadas en el carbono que son los elementos con los que se construyen las formas de vida que conocemos.
El robot explorador MSL usará un espectrómetro de masa, un cromatógrafo de gas y un espectrómetro de láser sintonizable para analizar las muestras de aire, suelo y rocas.
Cuando los datos de SAM se combinen con los de los otros instrumentos del MSL los científicos serán capaces de determinar, no solamente si una molécula es orgánica, sino también si provino de una fuente con o sin vida.
Los componentes han estado cayendo en el plante rojo desde meteoritos, cometas y partículas del polvo interplanetario durante 4.500 millones de años y los científicos de la misión creen que Marte, probablemente, tiene sus orgánicos indígenas, conectados o no con formas de vida.
El Laboratorio de Ciencias Marcianas puede investigar esos ambientes habitables que podrían preservar, también, los componentes orgánicos.
Sin embargo, la preservación de elementos orgánicos en la Tierra es muy despareja, de forma que si no se encuentran en el cráter Gale, donde descenderá el robot Curiosity, eso no indicará necesariamente la ausencia en otras partes del registro geológico de Marte.
El Sistema de Observación Ambiental del robot medirá las temperaturas del aire y el suelo, la velocidad y dirección de los vientos, la presión atmosférica, la humedad y la radiación ultravioleta alrededor del artefacto explorador.
Esta información ayudará a que tanto estudiosos como científicos e investigadores entiendan cómo interactúan el suelo y la atmósfera del planeta, lo cual podría dar ideas acerca de si Marte podría sustentar formas microscópicas de vida bajo las finas capas de sales en su superficie.
En cuanto a su actividad constante, el vehículo enviará diariamente los datos que recoja a los satélites que orbitan en el planeta, que los reenviarán a la Tierra.

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